本期为大家带来:


《你知道吗——现代科学中的100个问题》
本书是阿西莫夫的优秀作品之一。
作者以通俗的语言,深入浅出地解释了现代科学中的一百个尖端课题。
其中,有些是了解现代科学技术所必须具备的基础知识,如科学的研究方法、二进制数、相对论、亚原子粒子、核聚变、熵、晶体、病毒等。有些则是当代科学技术的前沿阵地,如黑洞、统一场论、夸克、快子、金属氢等。
作者对这些问题的来龙去脉,它们目前处在什么样的状态、有没有希望得到解决等问题均作了回答。
第九十三个问题:
为什么恐龙会灭绝?
一亿五千万年前,某些大的爬行动物是地球上最有生命力的生物。这些生物一般被称为“恐龙”。这类最大的陆地爬行动物的体重可达八十五吨。大鱼龙和蛇环龙统治着海洋,翼龙在天空中飞行,巨型皮翼的翼展达六米。
其后,大约在七千万年前,所有这些大的生物都已灭绝。这不是一夜间发生的事,但的确是在一个非常短的时间内(比如说一百万年内)发生的事。其他形式的动物,如鱼类和原始哺乳动物以及鸟类等,并没有受到影响。植物也没有受到影响。
关于为什么会发生这种情况,曾经有这一些猜想,但猜想只不过是猜想。没有人知道是不是确实。
有人认为是气候变化造成的。曾经是气候温暖、有沼泽和浅海的地方,现在形成了高山。土地干了,海洋加深了,季节冷热悬殊。然而,很难相信某些地区不保持着适宜的气候。并且,海洋是应该不受到影响的。
另外有人认为,早期的哺乳动物吃恐龙蛋,这就使恐龙绝种了(但海洋里的爬行动物是会生小爬行动物的)。也许是草蔓延了,覆盖着地球,代替了较早时那的较软而又较多汁的植物。素食的恐龙也许缺乏需要用于磨碎硬草的牙齿。后来,在素食的恐龙开始灭绝后,食肉的恐龙越来越难找到食物,便也灭绝了。
还有人认为,也许恐龙突然开始经历非常大量的变异。由于大多数变异是往坏的方面变,因此形成了许多有缺陷的恐龙,以致整个恐龙族都灭绝了。
这最后一个解释引起了广泛的兴趣,但为什么变异的数量会突然增加?
变异的原因之一是硬性辐射。地球不断地受到宇宙射线的轰击,这种宇宙射线的轰击可能引起了那些日子经常在生物中出现的变异。今天这种变异率并不是很高的,但可以设想,有时会有强烈的辐射爆发袭击地球。
堪萨斯大学的特里和莱斯大学的塔克指出,如果一颗超新星在离太阳系很近的地方爆炸,那么,地球也许会充满着宇宙射线。他们估算了恒星预计可能爆炸为超新星的频率,和这些超新星离我们的远近,而且还计算了每一千万年左右(平均来说),地球得到的宇宙射线的剂量约为现今的七千倍。也许约在七千万年前,在地球上洒下了这样大量的宇宙射线。
但就算是这样,那为什么它只影响恐龙?为什么对别的动物没有同样的影响呢?也许会有影响,但可能由于恐龙非常特化,以致跟其他特化程度较低的动物比较,无规则的变异对于恐龙更具有致命的影响。
那么,是什么样的变异起决定作用呢?西德波恩大学的厄尔本最近提出了一个看法。他指出,在恐龙生存的最后阶段,它们下的蛋具有非常厚的壳,这可能是一种由于变异造成的出生异常。幼恐龙要脱壳而出是困难的,出生越来越少了。在这种变异和其他变异的交迫中,使得这巨型动物的整个一族都灭绝了。