玛丽·雪莱原名玛丽·沃尔斯通克拉福特·葛德文,生于1797年8月30日,出生地为英国伦敦附近的萨姆斯镇。母亲玛丽·沃尔斯通克拉福特(1759-1797)是著名的女权主义者,《女权辩护》 (1792)的作者,父亲威廉·葛德文(1756-1836)是无政府主义哲学家,《政治正义论》(1793)的作者。玛丽出生后十天,母亲因产后热过世了,这使得玛丽一直抱有“自己害死了母亲”的想法。1801年12月,父亲再婚,她和继母的关系始终颇为紧张,和父亲也在感情上渐渐疏远了。继母不允许她上学,因此她所受的教育完全是在家里完成的。父亲为她请了一名家庭教师,负责教她父母的著作、西方文学和诗歌,以及学习拉丁文、法语和意大利文。她还阅读了文学启蒙时期很多知名人物的作品,像诗人布莱克、塞缪尔、泰勒柯尔、查尔斯等人的大量作品,也包括其声名显赫的父母的非正统的作品。

    大约在16岁的时候,玛丽和她未来的丈夫珀西·雪莱相识。那时,珀西热衷于葛德文的哲学思想,花了很多时间在葛德文家里讨论政治活动。玛丽和珀西志趣相投,他们很快相恋了。玛丽不顾父亲的阻止,于1814年和珀西私奔法国,并在欧洲游览了6个星期。珀西当时已经成家,却很快为玛丽非凡的容貌、举止和才智所折服。当雪莱的第一个妻子在1816年12月自杀去世后,他们正式结婚。

    但玛丽的婚后生活算不上幸福:在1814年到1823年的旅居生活中,玛丽经历了一个花季少女很难负荷的种种人生变故。在此期间,她生育了四个孩子,不幸的是,三个夭折了;她还遭遇了一次流产,为此差点丧命;更为不幸的是,她的丈夫珀西·雪莱在一次远航中溺水身亡。其间唯一一件点亮她生命的事件是,她于1818年创作了《弗兰肯斯坦》——一部在其作者逝世两百多年后的今天,仍然备受人们关注的伟大著作。玛丽另一项贡献就是为亡夫编印遗作。雪莱死后留下不少迄未发表的作品,那首五百多行的未完成长诗《生之凯旋》就是一例。一八二四年,她出版了《雪莱诗遗作》,一八三九年又发行一套《雪莱诗集》。

    1851年2月1日,玛丽·雪莱逝世于伦敦的家中,享年54岁,葬于圣伯多禄教堂(位于英格兰多塞特的伯恩茅斯)。

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